150萬年前的微生物群落在南極露面

南極又被稱為第七大陸,是地球上最後一個被發現、唯一沒有土著人居住的大陸。南極大陸98%的地域被一個巨大的永久冰蓋所覆蓋,而這個巨大的南極冰蓋將80%的太陽輻射反射掉了,致使南極熱量入不敷出,南極便成為了永久性冰封雪覆的大陸,“寒極”之稱便由此而來。儘管如此,有一些頑強的生物們卻選擇了這片荒涼的大陸世代生存。

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發表在4月17日的《科學》雜誌上的一份研究報告稱:科學家們在南極數百英尺的冰下發現一個“活的時間囊”——個與世隔絕的有150萬年曆史的微生物群落。這些南極微生物是科學家在泰勒冰川流出的冰河融化水中發現的,微生物群落生活的水平均溫度為14華氏度(零下10攝氏度),但不結冰,因為這裡的水比大洋中的水鹽度高3、4倍。這些南極微生物群落在沒有光和氧的情況下活了下來,這也可能會成為推斷銀河系其他冰冷星球上可能的生命存在方式的一種模式。泰勒冰川位於南極的麥克馬多幹河谷,這裡被認為是地球上最極端的沙漠,沒有動物和複雜的植物。經分析顯示,泰勒冰川水含有微生物,微生物可通過硫化物萃取出冰川下岩床中的鐵,而鐵也是河流變紅的原因之一。科學家分析的水樣就來自從泰勒冰川偶爾噴流出來的紅色流水形成的“血瀑布”。可是緣於冰層太厚,距離冰川邊緣太遠,科學家們不能鑽入微生物群落棲息的地方,但是,科學家們經過分析推斷該池直徑不足3英尺,且形成於大約150萬年前到200萬年前,當時的海平面下降後,這些海灣和海洋被切斷形成池塘,而這些池塘最終被流動的冰河所覆蓋,而且基因測試也顯示,這些微生物類似今天海洋環境中的微生物。